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Glaciaciones, Temperaturas y Cambio Climático

Qué son las Glaciaciones

Una Glaciación o periodo glacial es un periodo de larga duración en el que las temperaturas globales de la tierra descienden de forma generalizada, como resultado de este proceso el hielo de los casquetes polares se extiende hasta cubrir grandes áreas continentales.

Causas de las Glaciaciones: el Cambio Climático

Dentro de las causas que generan glaciaciones, la más importante es el nivel de gases de Efecto Invernadero en la atmósfera terrestre. Puesto que la Tierra tiene actualmente un continente en su polo sur y un océano en el polo norte, los geólogos infieren que la Tierra continuará sufriendo periodos glaciales en el futuro (geológicamente) próximo.

Otras de las causas más relevantes son la órbita de la tierra, la órbita del sol y los volcanes, que emiten entre 100 y 250 millones de toneladas de CO2 por año. Los científicos contemplan como una de las teorías más plausibles del deshielo, una etapa de gran concentración de CO2 y el consiguiente Calentamiento Global debido a la actividad de los volcanes.

Glaciación actual

La Glaciación actual empezó aproximadamente 40 millones de años atrás con la expansión de la Antártida. Durante ese tiempo ha habido diversos ciclos con el avance y retroceso de la capa de hielo. Según los expertos nos encontramos en una “época interglaciar”, lo que se caracteriza por ser un periodo más cálido que los “periodos glaciales” mucho más fríos y secos. Estas etapas afectan gravemente a la circulación de los océanos por las masas de hielo que se forman sobre la superficie marina.

La variación orbital también afecta a la duración e intensidad de las glaciaciones. Los estudios actuales sugieren que la siguiente glaciación a la que se verá sometida la Tierra tendrá lugar dentro de los próximos 50 mil años, a pesar de los efectos que el Calentamiento Global pudiera tener sobre el Cambio Climático. 

Algunos científicos opinan que el Himalaya es un factor clave en la glaciación actual, pues estas montañas incrementan las precipitaciones totales de la Tierra, y por lo tanto el ritmo al cual el CO2 es eliminado de la atmósfera, reduciendo el efecto invernadero.

Glaciaciones famosas

Hay dos glaciaciones que destacan sobre el resto, por un lado la de “Bola de Nieve” o Snowball Earth, acaecida en el Período Criógenico. Durante este periodo la capa de hielo se extendió por toda la superficie del planeta, alcanzando temperaturas medias cercanas a los -50° C. Durante ese tiempo el planeta fue literalmente una “bola de nieve”.

La otra Glaciación famosa fue la llamada Glaciación Wisconsiense (así llamada en América) o Würm en Europa. Supone la última glaciación que conoció la tierra, su fama viene precisamente porque fue empleada por el hombre para cruzar a América. En este periodo la raza humana estuvo a punto de extinguirse, los casquetes polares llegaron a extender hasta zonas cercanas a los trópicos. De esta forma todos los cauces de ríos, lagunas y demás extensiones interiores quedaron cubiertas por el hielo y convertidas en muchos casos en glaciares. Debido a la extensión de los casquetes polares, el Estrecho de Bering quedó congelado, uniendo firmemente los 75 km que separan Siberia de Alaska. Paso por el que los historiadores señalan que habrían llegado los primeros pobladores a tierras americanas.

Consecuencias del Deshielo

Como se ha señalado más arriba, los grandes periodos de deshielo van de la mano de la alternancia en las etapas glaciales. Son procesos habituales que se extienden a lo largo de millones de años. Sin embargo, el periodo de deshielo que estamos viviendo está relacionado directamente con las consecuencias del Calentamiento Global. Es posible medir el aumento del nivel del mar que se incrementa rápidamente año tras año, con consecuencias catastróficas para la fauna, la vegetación y para las comunidades costeras

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